Het sprookje van Huddersfield Town

De nieuwste aanwinst van de Premier League heeft een zware taak voor zich liggen, maar haar saamhorigheid en energie speelstijl kan het team een kans geven.

Voorafgaand aan Huddersfields overwinning na strafschoppen in een grimmige play-off finale vergeleek hun manager, David Wagner, een eventuele promotie van zijn team met het kampioenschap van Leicester. Dat is wellicht wat overdreven, maar Wagners prestatie om Huddersfield voor het eerst in 45 jaar naar het hoogste niveau te brengen blijft een uitzonderlijke.

Wagner werd in november 2015 aangesteld met de opdracht om Huddersfield te behoeden voor degradatie naar de League One. Ze stonden toen 18e en keken vol zorgen naar beneden. Iets meer dan 18 maanden later veranderden deze bezorgde supporters in een massa vol vreugde dat haar collectieve verstand verloor toen Christopher Schindler vol zelfvertrouwen de cruciale penalty raak schoot. Het beeld van Tommy Smith, de aanvoerder die het veld op een brancard had verlaten, die zijn krukken aan de kant wierp om mee te doen in de festiviteiten, somde de sfeer aardig op. De ‘hondjes’, zoals Wagner ze noemt, bleven nog lang blaffen.

Als de glorierijke gloed en de katers eenmaal weggetrokken zijn, zal de aandacht gericht worden op de Premier League en lijfsbehoud. De opbrengsten nemen elk jaar toe en worden steeds gekker: er wordt geschat dat een enkel seizoen op het hoogste niveau Huddersfield ruim €200m zal opleveren en als ze erin slagen niet te degraderen, kan dit bedrag oplopen tot meer dan €340m. Bovendien zal de prestatie alleen maar knapper worden: naar de Premier League promoveren is al knap, maar erin blijven is een prestatie van een heel andere orde.

Recente voorbeelden geven niet veel reden voor optimisme. De laatste drie play-off winnaars keerden gelijk terug naar de Championship; het niveauverschil was te groot voor QPR, Norwich en Hull. Het geeft nog meer zorgen als je weet dat de eerste twee teams op het tweede niveau zijn gebleven en dat een onmiddellijke terugkeer gezien de situatie op Humberside niet heel waarschijnlijk is.

Elke situatie is natuurlijk anders. Er wordt getwijfeld of dit Huddersfield team veel versterking nodig heeft. Hun team zit vol met spelers die bekend staan als steunpilaren in de Championship, hoewel er een paar tussen zitten die meer willen. Aaron Mooy, de Australische middenvelder die wordt gehuurd van Manchester City, behouden zal belangrijk zijn omdat hij het soort controle toevoegt aan het middenveld dat een actievol team zoals Huddersfield nodig heeft. Wagner zal ook een belletje plegen naar zijn goede vriend Jürgen Klopp om te zien of hij de van Liverpool gehuurde doelman Danny Ward, de held van maar liefst twee penaltyreeksen tijdens de play-offs, wil doneren aan de goede zaak.

Michael Hefele en Schindler vormen daarnaast een goed defensief duo. Maar er zijn weinig plekken op het veld die onaangetast zullen blijven. De gebruikelijke aankopen zullen nodig zijn: een goede centrale verdediger, een dynamische middenvelder, een fatsoenlijke spits enzovoorts.

Het brein achter de promotie, David Wagner.

Maar het meest bemoedigende aspect van dit onverwachte seizoen is Wagners vermogen om het meeste te halen uit een groep spelers die op papier geen kans maakten op promotie. Dit team is sterker dan haar onderdelen en hoewel de Premier League natuurlijk een zware test zal zijn, blijft het basisprincipe hetzelfde, zoals Sean Dyche, Marco Silva, Paul Clement en anderen dit seizoen hebben laten zien.

Teamgeest is een vaag concept, maar Wagner weet als geen ander dit te creëren. Twee uiteenlopende teamuitjes laten dit zien: de beruchte trip naar een afgelegen Zweeds eiland tijdens de afgelopen zomer, toen de spelers voor zichzelf moesten zorgen zonder moderne hulpmiddelen en beter leerden samenwerken  en de meer luxueuze vakantie naar Portugal voor de spelers en hun familie tussen de halve finale en de finale van de play-off. Beiden hebben hun uitwerking niet gemist.

Hun speelstijl maakt de kans om te overleven in de Premier League ook groter dan die van Reading. Het team van Jaap Stam doet soms denken aan het Manchester United van Louis van Gaal, met haar zorgvuldige passing en rustige opbouw. Hoewel Stam meer beïnvloed is door Van Gaal dan Aitor Karanka, kan er een vergelijking worden gemaakt met Middlesbrough, dat haar promotiesucces niet kon vertalen in lijfsbehoud op het hoogste niveau.

Er is al veel gezegd over de overeenkomsten tussen Wagners aanpak en die van Klopp en die onophoudelijke pressing en energieke spel geeft hen een kans om een zekere indruk te maken in de Premier League. “Het gaat vol gas,” zei rechtsback Smith eerder dit seizoen met een zekere mate van understatement.

Door een wellicht riskante belofte van de voorzitter Dean Hoyle uit 2009 kunnen Huddersfield fans die de afgelopen acht jaar een seizoenkaart hadden deze verlengen voor maar €130. Dat is ongeveer €6,80 per wedstrijd in de Premier League. Dat is veel waar voor je geld, zeker als Wagner erin slaagt zijn prestaties uit te breiden. Hij noemde het vorige week ‘een sprookje’ en hoopte op een gelukkig einde: maar het sprookje lijkt nog maar net te zijn begonnen….

Dit bericht is een vertaalde versie van het artikel ‘David Wagner’s little dogs show team spirit to take Huddersfield Town up‘ dat is geschreven door Nick Miller en op 30 mei 2017 verscheen op de site van The Guardian.

Advertisements