Hoe verder met Birmingham City?

Na de teleurstellende periode onder Gianfranco Zola, rekenen de Blues op de ervaring en talenten van Harry Redknapp om een herhaling van het vorige seizoen te voorkomen.

Het afgelopen seizoen was een zeer vreemde voor de fans van Birmingham City. Na de manische onzekerheid van het Lee Clark tijdperk, toen financiële beperkingen en wanbeleid de club naar de rand van degradatie naar de League One brachten, werd de club in rustiger vaarwater gebracht door Gary Rowett. Een gevoel van trots werd hersteld. In december 2016, vlak na de overname door Trillion Trophy Asia (TTA), werd Rowett plotseling aan de kant gezet en vervangen door Gianfranco Zola.

Het was het begin van een langdurige neergang vol vermijdbare onrust. Hoewel er genoeg frustratie bestond over Rowetts veilige aanpak, dat twee seizoenen achter elkaar leidde tot het bereiken van de tiende plek met een van de laagste begrotingen in de Championship, wilde niemand hem zien vertrekken. Als oud-speler had hij een goede band met de club, hij sprak verstandig over de toekomst en zorgde ervoor dat de club altijd een goed team had.

Er waren wat twijfels over het soms passieve spel dat de Blues regelmatig minder balbezit opleverden dan de tegenstander. Rowett vertrouwde ook te vaak op hardwerkende, maar technisch beperkte spelers, terwijl meer getalenteerde jongens zijn vertrouwen niet konden winnen. Maar het was een zaak van de club langzaam laten veranderen en meer initiatief laten nemen om de play-offs te bereiken. Iedereen leek hetzelfde doel voor ogen te hebben.

Rowetts ontslag kwam een dag na een overwinning op Ipswich Town, met de Blues op de zevende plek en klaar om verder te stijgen. TTA had twee maanden eerder een meerderheid in de club gekocht, daarmee een einde makend aan de zeven jaar durende heerschappij van Carsen Yeung, die in die tijd in Hong Kong werd veroordeeld wegens witwassen, de beste jonge spelers verkocht en de ambities naar beneden bijstelde. Net toen het beter leek te gaan, werden de trainer en zijn staf ontslagen.

Er was geen waarschuwing vooraf gegeven. In afwezigheid van een duidelijke uitleg, deden de wildste geruchten de ronde. Rowett zou de interesse van andere clubs hebben gebruikt om zijn eigen positie te verstevigen. De eigenaren zouden hierdoor niet zeker zijn geweest van zijn betrokkenheid. Anderen dachten dat de eigenaren met de winterse transferperiode op komst een andere aanpak wilden dan vorig seizoen, toen Will Buckley, James Vaughan en Kyle Lafferty voor veel geld werden gehaald, maar weinig impact hadden.

Hoewel hij relatief weinig uitgaf, was de opbrengst van het geld dat Rowett investeerde beperkt te noemen. De keuze van Zola als zijn vervanger, een zet van algemeen directeur Panos Pavlakis, betekende een keuze voor grotere namen en meer aanvallend voetbal. Hoewel sommige fans de logica achter Rowetts ontslag nog wel begrepen, werd bijna niemand enthousiast over de komst van Zola.

De voormalige Italiaanse international arriveerde met de reputatie van een aardige man, maar een slechte trainer, recent nog ontslagen bij Al-Arabi, en hij deed niks om dit beeld te ontkrachten. De Blues wonnen slechts van 2 van de 24 wedstrijden onder zijn leiding, en wisten slechts twee keer meer dan een doelpunt te scoren. De club zakte af van de zevende naar de twintigste plek in vier maanden na meer dan €6,75 miljoen te hebben uitgegeven aan spelers, het hoogste bedrag in een transferperiode sinds de degradatie uit de Premier League in 2011. De hele situatie was een complete ramp.

Ondanks de belofte dat er slechts kleine wijzigingen zouden plaatsvinden en dat er vooral gebruik zou worden gemaakt van de bestaande kwaliteiten van het team, vond er meteen een grote verandering plaats van veilig voetbal naar een meer controlerende speelstijl. Zola hield vast aan een drie mans verdediging, ondanks een gebrek aan mogelijkheden. Dit zorgde voor weinig aanvallende dreiging. Omdat TTA niet wilde afgaan, bleven ze op Zola vertrouwen.

Een thuisnederlaag tegen Burton Albion bracht veel kritiek van zelfs de meest geduldige fans en Zola nam ontslag na de wedstrijd, met de slechtste resultaten voor een trainer in de geschiedenis van de club. “Het is niet dat ik graag ontslag neem, maar Birmingham verdient beter. Ik heb het gevoel dat ik de spelers niet kan helpen, dus waarom zou ik dan blijven? Als ik het team niet kan helpen, dan is het beter dat ik vertrek en dat iemand anders dat kan doen,” zei hij in een korte, maar emotionele persconferentie.

In nog maar weer eens een bizarre stap, kwam Harry Redknapp uit een soort van semi-pensioen om de Blues te redden van de degradatie. De speelstijl werd weer gewijzigd en door twee overwinningen in de laatste drie wedstrijden wist de club in de Championship te blijven. Redknapp tekende nooit een contract, maar kreeg een bonus van €250.000 voor drie weken werk. In mei werd bekend gemaakt dat hij nog een jaar zou blijven, geassisteerd door de nieuwe technisch directeur Jeff Vetere. Pavlakis kreeg de schuld van de aanstelling van Zola en moest vertrekken.

Tot dusver bestaat de zomer uit veel geruchten, maar weinig actie. David Stockdale kwam transfervrij over nadat hij de kans om met Brighton & Hove Albion in de Premier League te spelen af sloeg. Ondertussen wordt een uiteenlopende groep spelers, waaronder Henry Onyekuru (Anderlecht), Loïs Diony (AS Saint-Étienne), John Bostock (RC Lens) en Ryan Kent (Liverpool) in verband gebracht met de club. De kern van een prima Championship club is er nog steeds, en een aantal van de aankopen uit januari kunnen misschien meer van zichzelf laten zien met een andere trainer.

Als motivator die houdt van actief zijn op de transfermarkt heeft Redknapp het profiel van de club sterk vergroot. Er bestond een zekere opwinding rond de mogelijke komst van John Terry, voordat deze bij rivaal Aston Villa tekende, maar de meeste verdedigers zien liever een verstandige aankoop komen, zoals de jongere en minder bekende verdediger Marc Roberts van Barnsley.

Hoewel het duidelijk is dat Redknapp niet nog een seizoen in de Championship wil doorbrengen na de komend seizoen, en een hoge bonus krijgt bij promotie, is het moeilijk te voorspellen wat er gaat gebeuren. Hoewel hij in een indrukwekkende staat van dienst heeft, twijfelen veel fans aan de betrokkenheid van Redknapp bij de club.

Na het vaarwel zeggen van elke vorm van lange termijnplanning, richten de Blues zich volop op het komende seizoen. Birmingham had een jonge en getalenteerde trainer in Gary Rowett, die vastberaden was de club langzaam op te bouwen, maar via de ongelukkige periode-Zola, beschikt men nu over een oude gokker die nog één keertje wil presteren. Er is veel spanning en terughoudendheid rondom St. Andrew’s Stadium. Het zal in ieder geval interessant zijn.

Dit bericht is een vertaalde versie van het artikel ‘What next for Birmingham City after season of chaos? dat is geschreven door Sean Cole en op 4 juli 2017 verscheen op de site van The Set Pieces.

Advertisements